Yritystilaus tunnistettu

Voit käyttää palvelun kaikkia sisältöjä vapaasti. Jos haluat kommentoida, kirjaudu sisään henkilökohtaisella Mediatunnuksella.

Itsenäisyyspäivän kunniamerkkien saajat julkistettiin – katso ketkä palkittiin Lahden seudulla

Rantanen, Lehkonen ja Colorado Avalanche yrittävät murtaa Tampa Bayn NHL-dynastian

Jääkiekon NHL:n viime vuosien runkosarjamenestyjä Colorado Avalanche lunasti viimein tämän kevään pudotuspeleissä joukkueeseen kohdistuneet odotukset ja selvitti tiensä liigafinaaleihin suhteellisen vaivattomasti.

Loppuotteluissa Mikko Rantasen ja Artturi Lehkosen edustaman Coloradon vastustaja kovenee kuitenkin huomattavasti. Kahden edellisvuoden mestarijoukkue, ilman suomalaisia pelaava Tampa Bay Lightning kukisti jälleen itälohkon haastajansa, ja salamajoukkue on enää yhden ottelusarjavoiton päässä nyky-NHL:ssä ennennäkemättömästä kolmen mestaruuden putkesta.

Kolmeen peräkkäiseen Stanley Cup -mestaruuteen on viimeksi yltänyt 1980-luvun alussa New York Islanders, joka kahmi mestaruuspyttyjä peräti neljä peräkkäin.

– En ollut pelaajana lähelläkään tätä liigaa, mutta kanadalaisena olen aina haaveillut nimeni kaivertamisesta Stanley Cupiin. Ensimmäinen mestaruus oli unelmien täyttymys. Toinen voitto seuraavana vuonna oli haave, mutta kolmas mestaruus tuntuu mahdottomalta ajatella, Tampan päävalmentaja Jon Cooper sanoi NHL:n verkkosivujen mukaan.

Rantanen ja myös viime vuonna finaaleissa pelannut Lehkonen yrittävät murtaa viime vuosien ikävän jatkumon, jossa suomalaispelaajat ovat kuuluneet hävinneen finaalijoukkueen leiriin. Tilastojen mukaan Suomen edellinen Stanley Cup -voittaja on Pittsburghissa 2016 ja 2017 mestaruuksia juhlinut Olli Määttä.

Ville Husso ja Christopher Gibson pääsivät koskettamaan Stanley Cupia 2019 ja 2021, mutta maalivahtien nimiä ei kirjattu mestaruuspokaaliin.

Helpohko finaalireitti

Rantasen, Nathan MacKinnonin ja puolustajahuippu Cale Makarin tähdittämä Colorado kukisti avauskierroksella Nashvillen ja lohkofinaaleissa Edmontonin suoraan voitoin 4–0. Välissä se päihitti St. Louisin 4–2.

NHL-mestaruuden viimeksi 2001 voittanut Avalanche on levännyt yli viikon, kun finaalisarja alkaa Denverissä torstain vastaisena yönä Suomen aikaa.

– Valmentajat ovat tehneet hyvää työtä varmistaessaan harjoittelumme. Olemme olleet samanlaisessa tilanteessa näissä pudotuspeleissä jo aiemmin. Pieni rentoutuminen tekee hyvää, mutta mieli on pidettävä silti tiukasti tavoitteessa, hyökkääjä J.T. Compher kuvaili.

Coloradon Nazem Kadri ja Andrew Cogliano loukkaantuivat Edmonton-sarjassa, mutta hyökkääjät saattavat pelata finaalisarjassa. Tampa-hyökkääjä Brayden Point on myös lähellä pelikuntoa.

Onko Vasilevski myös Coloradon mörkönä?

Lightningilla on finaalien ennakkoasetelmassa selkeä etu maalivahtirintamalla. Andrei Vasilevski on pelannut jälleen erinomaiset pudotuspelit, ja Toronto, Florida ja New York Rangers joutuivat vuorollaan toteamaan venäläisvahdin vireen.

Coloradon maalivahtivalmentajana toimii suomalainen Jussi Parkkila ja kolmantena maalivahtina Justus Annunen. Avalanche saa finaalisarjaan takaisin Darcy Kuemperin, jonka pudotuspelien torjuntaprosentti on painunut alle 90:n. Marssijärjestyksessä Annusen edellä on myös tshekki Pavel Francouz.

NHL-mestari on selvillä Suomen aikaa viimeistään 29. kesäkuuta.